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Más energía versus déficit en transmisión

transmisionChile necesita con urgencia más energía, pero, pese a los deseos de los inversionistas, numerosos proyectos de generación eléctrica podrían no realizarse por limitaciones en la capacidad de transmisión. Se estima que inversiones que generarían más de mil MW en energías renovables no convencionales -minihidro y eólicas-, planeadas en la IV Región, podrían no concretarse. Algo similar podría ocurrir en otras regiones. Las restricciones de un sistema de transmisión demasiado ajustado limitan la introducción de energías con menores efectos medioambientales, al mismo tiempo que debilitan la competencia en el sector.

Nuestro sistema de transmisión opera en forma tan ajustada debido, en primer lugar, a un horizonte de planificación demasiado corto en el plan de expansión del período 2006-2010: sólo 10 años. El plan actual, aplicable desde 2011, considera un horizonte de 14 años, lo que es una mejor opción. Un horizonte corto da origen a proyectos atenidos a la demanda de mediano plazo, que no aprovechan suficientemente las economías de escala del sector transmisión, el que queda así con pocas holguras.

Pero también las empresas de generación se oponen a la existencia de holguras, porque deben financiarlas por años antes de usarlas, y abren espacio para que entren nuevas empresas al negocio de generación, aumentando la competencia.

Un tercer problema son las dificultades para instalar nuevas líneas o para ampliar las existentes. El procedimiento para establecer servidumbres es engorroso y sujeto a eventual oportunismo de los propietarios. Asimismo, la instalación de nuevas líneas enfrenta la oposición ecologista y de los vecinos a los proyectos de transmisión.

Además, el proceso de tarificación troncal, en el marco del cual se desarrolla el estudio de transmisión troncal, es un proceso pesado, que admite múltiples objeciones de los interesados y demora varios años. Dado que el plazo promedio de construcción de obras es superior a 40 meses desde el momento en que son aprobadas, el lapso entre su concepción inicial como proyecto conveniente y su conclusión es aún más largo en varios meses.

El costo del sistema de transmisión es relativamente bajo en comparación con el de las centrales de generación, pero ella contribuye a tener un sistema más competitivo y con menores costos de operación, al reducir los períodos en que se debe apelar a una operación forzada de centrales más eficientes para enfrentar limitaciones. Por eso, puede ser conveniente relajar las Bases del Estudio de Transmisión Troncal, que actualmente no consideran los beneficios pro competencia de la misma. El regulador debe decidir si conviene sobreinvertir en transmisión, cuyo costo se traspasa eventualmente a todos los usuarios, pero que, en compensación, reduce los costos de operación forzada y fomenta la entrada de nuevos actores y tecnologías.

Transelec propone invertir 500 millones de dólares en los próximos cuatro años, a lo que seguramente se opondrán las generadoras. Pero esas inversiones en transmisión impulsarían un monto varias veces mayor de inversiones en generación, que podrían estar en riesgo con un plan de expansión muy ajustado. La empresa de transmisión, que tiene asegurado un retorno de 10 por ciento sobre sus inversiones, siempre desea sobreinvertir. En contrario, las de generación establecidas desean limitar las holguras en transmisión. El estudio de ésta trata de equilibrar estos intereses para beneficio de la sociedad. Este segundo estudio de expansión del sistema podrá demostrar si la normativa actual -una vez resueltos los problemas de aprendizaje del primero- es adecuada desde esta perspectiva. En todo caso, la normativa de servidumbres debería ser modificada, tal vez en la dirección del sistema utilizado en las concesiones de obras públicas, que es más eficiente y no por ello menos justo.

El regulador debe decidir si conviene sobreinvertir en transmisión.

Editorial de El Mercurio del 11 de agosto de 2010.

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